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El caso Tylenol y la primera legislación anti-adulteración de medicamentos

El caso Tylenol y la primera legislación anti-adulteración de medicamentos

La muerte de siete personas representó un atentado sui generis en los Estados Unidos. El asesino escondió su arma en las cápsulas más utilizadas en 1982 que no requerían receta médica. Al agregarles cianuro provocó un gran impacto entre la población, pero también originó la primera legislación anti-adulteración para medicamentos.

En 1982 el caso de una niña muerta en Estados Unidos después de haber padecido una gripa común, destapó una de las historias más famosas en el mundo de la farmacéutica que cautivó la atención del público. Al FBI le tomó poco tiempo descubrir que la causa de la muerte fue la ingesta de un medicamento que no requería receta médica y se anunciaba en la televisión.

Como si de una novela negra se tratara, el caso Tylenol cubría el suspenso, el terror y la intriga. Sin las redes sociales y el Internet que hoy acompañan a cualquier noticia de la menor a la mayor relevancia, Tylenol y su empresa fabricante Johnson & Johnson (J & J) eran las palabras más mencionadas en los medios de comunicación en octubre de 1982 y los siguientes meses.

La conexión entre la muerte de Mary Kellerman y otras seis víctimas (dos de ellas de su familia) en una región identificada de Chicago puso a la Policía de inmediato en alerta. Pronto se supo que la famosa pastilla rojiblanca estaba contaminada con cianuro. Su versión Extrafuerte fue el foco de contaminación.

Tylenol fue un medicamento exitoso desde su salida al mercado en 1960, utilizado contra dolores y fiebre. Al poco tiempo se convirtió en una competencia para la famosa Aspirina del laboratorio Bayer, pues reducía los efectos colaterales como la acidez.

Las siguientes semanas de la noticia los sucesos fueron vertiginosos. Cerca de 400 detectives fueron asignados al caso en busca del o los responsables. La sombra de un asesino escondido en unas pastillas de fácil acceso sembró el terror en la población y J & J hizo un retiro parcial de su producto, pero días después lo sacó por completo de los estantes comerciales y de las farmacias (31 millones de envases con mil 550 millones de cápsulas potencialmente mortales), en 34 entidades de los Estados Unidos con un costo de 100 millones de dólares.

Las investigaciones, en las que participó de manera voluntaria y activa la empresa, llevaron a la conclusión de que la adición de cianuro en algunos empaques se produjo en el proceso de distribución y no desde su elaboración en los laboratorios de J & J como se pensó.

En cuestión de días las acciones de la empresa cayeron del 37 al 24 por ciento. La marca Tylenol abarcaba entonces el 37 por ciento del mercado de medicamentos contra el dolor, gracias a una campaña publicitaria que costó ocho millones de dólares. Las ganancias anuales eran de aproximadamente 500 millones de dólares.

Pero las pérdidas no se detuvieron con el retiro de los medicamentos. J & J tuvo que cambiar la presentación del medicamento a una pastilla comprimida que hacía más difícil la adición de otras sustancias, así como rediseñar el empaque.

Aunque el FBI investigó miles de pistas, se hicieron pruebas de laboratorio a grandes lotes de frascos (con casi nulos resultados), se detuvieron a varias personas y se realizó un perfil meticuloso del asesino, éste nunca fue descubierto.

 

Las lecciones después de la pesadilla

Además del clima de terror y el escándalo mediático que representó el caso de Tylenol, habrá que sumarle el lado positivo. A partir de este caso, en 1983, el congreso de Estados Unidos empezó a debatir la primera legislación anti-adulteración de productos farmacéuticos llamada “el proyecto de ley Tylenol”, y la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) propuso regulaciones para prevenir que se repitan los asesinatos de Tylenol. Todas las industrias líderes decidieron seguir estas regulaciones para sus medicamentos de venta en anaqueles.

Sin embargo, en 1989, cuando se denunció otro caso de envenenamiento la FDA estableció disposiciones federales dirigidas a todos los fabricantes para que los empaques de todos sus productos sigan las directrices de sellados de seguridad y presentaciones a prueba de adulteración.

Otra de las lecciones la proporcionó el mismo fabricante del Tylenol. A diferencia de lo que suele suceder cuando una empresa queda en entredicho ante un asunto grave, el director de J & J supo ponerse en el lado correcto de esta historia y no sumarse al agravio a la población en el hermetismo y la negación. Mediante la contratación de una empresa de Relaciones Públicas, J & J no escatimó en gastos y en dar entrevistas a la prensa para mantener segura e informada a la gente.

Esta actitud poco vista en el mundo de los negocios le reportó credibilidad en poco tiempo a la empresa. Sus acciones pronto se recuperaron y aunque la gente desconfiaba del medicamento meses después, la confianza en la empresa se fortaleció de acuerdo con encuestas realizadas en ese tiempo.

 

¿Por qué es paradigmático este caso?

Antes del envenenamiento de siete personas por tomar Tylenol, la historia de la farmacéutica no había registrado un caso de este tamaño ni de tanto impacto en los medios de comunicación. El manejo de la crisis en medio de un clima de pánico por parte de los consumidores y la perspectiva de derribar a una empresa como J & J que inició sus operaciones como una firma de productos para el cuidado personal hasta convertirse en un gran laboratorio farmacéutico, son ejemplos de cómo la vulnerabilidad puede ser atajada cuando se toman acciones durante y después de un evento como el famoso caso Tylenol.

 


FUENTES

Javier Collado. La crisis del Tylenol: las pastillas de cianuro que no lograron matar a Johnson & Johnson. elEconomista.es. 24/05/2017  Fecha de consulta (20/08/2017)

Tylenol, la sombra de Johnson & Johnson. Blog sobre el sonado caso de las cápsulas envenenadas de Tylenol en 1982. 11 de noviembre de 2012 . Fecha de consulta (20/08/2017)

Ramón Vilaro. EE UU bajo el síndrome del Tylenol envenenado. El País. 17 de octubre de 1982. Fecha de consulta (20/08/2017)

Dsteffen. How regulation came to be: The Tylenol Killings. Daily Kos. 19 de Junio 2011. Fecha de consulta (26/08/2017)

Howard Markel. How the Tylenol murders of 1982 changed the way we consume medication. PBS Newshour. 29 de septiembre de 2014. Fecha de consulta (29/08/17)


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