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Saint Luke, Escuela de Medicina

Breve historia de la Embriología

Breve historia de la Embriología

No cabe duda de que, en cuanto el humano se dio cuenta del poder de la concepción y el parto, ha buscado satisfacer su curiosidad por conocer la forma en la que los seres vivos se perpetúan, proponiendo infinidad de posibles respuestas, algunas más disparatadas que otras. Esto dio origen a lo que hoy en día llamamos Embriología, cuyo estudio, al lado de otros más que se han desarrollado paralelamente, satisfacen todo tipo de curiosidades con respecto al desarrollo de la vida en el vientre materno.

De acuerdo con lo que describen los investigadores, es hacia el año 1416 a. C. en la India que se empiezan a investigar y describir aspectos de la Embriología, pero no existen demasiados registros de esta actividad en Occidente. Aquí, los primeros estudios al respecto se le atribuyen a Hipócrates de Cos (460-377 a. C), famoso médico griego considerado el Padre de la Medicina, quien describió cómo se desarrolla un embrión en aves y lo relacionó con el desarrollo gestacional en los humanos. Posteriormente, Aristóteles realizó cuidadosas observaciones sobre el desarrollo embrionario del pollo.

Durante la Edad Media, se contribuyó muy poco al estudio de la Embriología, pero aún así se encuentran referencias sobre la creación del ser humano en el Corán, adicionadas en el siglo VII d. C. También Costantino, el “Africano de Salerno”, cerca del 1020-1087 d. C., contribuyó con un tratado denominado "La Naturaleza Humana", el cual proveyó a Occidente de ilustraciones y traducciones que describen el desarrollo secuencial del embrión durante cada mes de la gestación o embarazo.

Durante el Renacimiento hubo varios investigadores que hicieron aportes a la Embriología, principalmente Leonardo da Vinci, quien elaboró valiosos dibujos de úteros gestantes e introdujo el concepto cuantitativo de hacer mediciones del crecimiento prenatal. Sin embargo, debido a la falta de pensamiento y método científico, pocas ideas útiles se aportaron sino hasta el siglo XVI, periodo en el que el estudio de esta ciencia tuvo un verdadero auge:

En 1592, Fabricius d´Acquapendente (anatomista italiano), publicó los primeros trabajos detallados sobre la anatomía fetal de los pollos, peces y mamíferos; sus trabajos resultaron de gran importancia y se le considera como el precursor de la embriología. A la par de sus descubrimientos, Girolamo Fabricius realizó diversos estudios sobre las diferentes etapas del desarrollo embrionario. En 1651, Harvey (médico inglés) publicó un libro titulado Las Generaciones Animales, además de otros trabajos sobre el desarrollo aviar, así como el proceso de fecundación y las primeras fases del desarrollo de los mamíferos. Harvey, sin embargo, estaba convencido de que el semen fecundaba todo el cuerpo de la mujer, pero únicamente el útero podía desarrollar al feto, el cual se parecía al padre; por lo que claramente aún quedaba un largo camino por recorrer en esta área del conocimiento.

En 1672, Regnier de Graaf observó cavidades llenas de líquido en los ovarios de los animales y fue de los primeros en aventurarse a hablar de los óvulos, pensando que era lo que había descubierto. Hoy en día se sabe que son cavidades en las que estos se desarrollan y son llamados folículos de Graaf en su honor; de cualquier forma, Graaf, gracias al advenimiento del microscopio, postuló que la "semilla" provenía de los ovarios y no del útero.

En 1677, Anton van Leeuwenhoek observó con el microscopio la forma en la que los espermatozoides y óvulos de peces y anfibios se unían, planteando así que en la fecundación era el espermatozoide el que proveía las sustancias vitales para el desarrollo del embrión, mientras el óvulo únicamente proporcionaba un medio adecuado para su desarrollo.

Ya para el siglo XVII, en 1768, Caspar Friedrich von Wolff, observando el desarrollo embrionario de los pollos, llegó a la conclusión de que el embrión no está preformado, sino que las partes se hallan desordenadas en el huevo y se organizan cuando hay fecundación; a esta teoría se le conoce como epigénesis. Fue Caspar F. Wolff quien postuló que los embriones están constituidos por capas (disco germinativo bilaminar) y que es partir de ellas que se desarrolla el embrión; además, fue él quien relató en gran medida el desarrollo del aparato urogenital.

A principios del siglo XIX, Karl Ernst Baer, a quien se le conoce como “fundador de la Embriología moderna”, descubrió el óvulo de los mamíferos y describió cuatro capas germinales u hojas. Veinte años después, Robert Remak aclaró que en realidad son tres capas germinales y las nombró ectodermo, mesodermo y endodermo. A mediados de ese siglo, en 1847, Albert von Kolliker estableció que los espermatozoides se producen en los testículos y que fertilizan al óvulo.

Ya para el s. XX, Oscar Hertwig observó la fusión de los pronúcleos masculino y femenino, como consecuencia de la fertilización de un óvulo por un espermatozoide.

A partir de la segunda mitad del s. XX, con el advenimiento de la Biología celular y molecular, los aportes realizados a la Embriología son inmensos y a través de ella se explica la morfogénesis, es decir la regulación genética, la expresión temporal y regional de los genes y cómo estos eventos se expresan en las células para la formación de los diversos tejidos y órganos en el embrión. Esto explica el cómo, el cuándo y el dónde los genes que se seleccionaron durante la fecundación participan en la modulación embrionaria, ya que estos se activan y expresan durante el desarrollo.

Es así como en la actualidad, muchos estudiosos, entre ellos los genetistas, continúan investigando y realizando grandes aportes que han dilucidado el desarrollo prenatal del cuerpo humano, tanto como sus malformaciones y riesgos; todo con el afán de desentrañar el misterio de la concepción y vida humana y de prever, en la medida de lo posible, enfermedades que pongan en riesgo la vida tanto de la madre como del neonato.


Fuentes y enlaces externos:

- Apuntes de la Historia de la Medicina:  http://publicacionesmedicina.uc.cl/HistoriaMedicina/SigloXIXEmbriologia.html

- González Pineda, Sonia, Curso de Histología y Embriología, INCAUCA: https://www.histilogiaunicauca.com/contenidos-te%C3%B3ricos-del-curso/embriolog%C3%ADa/

- Embriología humana ENMYH, Breve Historia de la Teratología,  http://embriologiahumanaenmyh.blogspot.mx/2011/06/breve-historia-de-la-teratologia_05.html


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